Schede dei Cetacei

I Cetacei (Cetacea Brisson, 1762) sono un ordine di mammiferi euplacentati, completamente adattatisi alla vita acquatica. Il nome cetaceo deriva dal greco κῆτος (kētos), che significa balena o mostro marino e fu introdotto da Aristotele per designare gli animali acquatici dotati di respirazione polmonare.

Presentano un corpo fusiforme, simile a quello dei pesci, che assicura loro una maggiore idrodinamicità. Gli arti anteriori sono modificati in pinne; gli arti posteriori come tali sono assenti; rimangono solo alcune piccole ossa vestigiali, nascoste dentro al corpo, e non collegate alla spina dorsale per l'assenza del bacino. La pinna caudale è disposta orizzontalmente e divisa in due lobi. Sono generalmente privi di peli e sono isolati termicamente da uno spesso strato di grasso.

L'ordine Cetacea comprende circa 85 specie, quasi tutte marine tranne 5 specie di delfini di acqua dolce. Le specie sono suddivise in due sottordini: Mysticeti ed Odontoceti. Esiste un terzo sottordine, Archaeoceti, cui appartengono solo specie estinte.

Tra i misticeti si trovano gli animali comunemente chiamati balene, i più grandi conosciuti al mondo: in particolare la balenottera azzurra è il più grande animale oggi esistente sulla Terra. Tra gli odontoceti, invece, si trovano ad esempio delfini e orche.

La branca della biologia che si occupa dello studio di questi animali è la cetologia.

Essendosi evoluti da progenitori terrestri, i Cetacei hanno dovuto sviluppare notevoli adattamenti anatomici e fisiologici per poter condurre una vita completamente acquatica:

- il corpo è fusiforme ed ha assunto una forma idrodinamica simile a quella di un pesce;

- sul dorso è comparsa una pinna dorsale, formata da tessuto connettivo;

- gli arti anteriori si sono trasformati in pinne pettorali (flipper) ed hanno assunto la forma di pagaie;

- l'estremità della coda è piatta, formata da due lobi;

- gli arti posteriori sono assenti e di essi rimangono piccole ossa nascoste all'interno del corpo;

- sulla sommità del capo è presente uno sfiatatoio;

- i peli scompaiono completamente dopo i primi mesi di vita;

- i padiglioni auricolari sono assenti;

- i genitali esterni sono nascosti all'interno di tasche.

Nel Mar Mediterraneo sono presenti in modo costante almeno 8 specie diverse di cetacei, più quattro considerati occasionali (ciò significa che entrano nel Mar Mediterraneo attraverso lo stretto di Gibilterra.

Nel menù a destra potete trovare schede informative sulle specie avvistabili durante le nostre uscite, corredate da splendide immagini.